Por que existem tantos animais perigosos na Austrália?

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Publicado originalmente por Louise Gentil, Nottingham Trent University, em The Conversation

Existem muitos animais perigosos no mundo. Alguns são perigosos porque espalham doenças, como mosquitos que podem transmitir malária . Outros são perigosos porque têm veneno mortal, como alguns tipos de cobras.

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A Austrália tem o maior número de animais com o veneno mais mortal. A água-viva de caixa, o caracol de cone marmorizado, o polvo de anéis azuis e o peixe-pedra estão entre os dez animais mais venenosos do mundo e todos vivem na Austrália.

foto de polvo de anéis azuis
O polvo de anéis azuis é uma das criaturas marinhas mais venenosas do mundo. Foto: Canva

Ainda mais impressionante, a Austrália abriga 20 das 25 cobras mais venenosas do mundo , incluindo todas as 11 maiores. A cobra mais venenosa do mundo, o taipan interior , não é encontrada em nenhum outro lugar da Terra. Também é chamada de cobra feroz e carrega veneno suficiente em uma única mordida para matar cerca de 250.000 ratos.

Mas por que a Austrália tem tantos animais altamente venenosos? Para responder a essa pergunta, vejamos como a Austrália acabou com tantos tipos de cobras perigosas.

De volta no tempo

Primeiro, precisamos voltar 180 milhões de anos. Neste momento da história, África, América do Sul, Índia, Austrália e Antártica estavam todos unidos. Essa massa de terra gradualmente se dividiu , com a África e a América do Sul se separando primeiro, seguidas 40 milhões de anos depois pela Índia e Madagascar. A Austrália e a Antártida finalmente se separaram cerca de 100 milhões de anos atrás.

Hoje, cobras venenosas são encontradas em todos esses lugares – exceto na Antártida, onde é muito frio para elas viverem. Na massa de terra original combinada, acredita-se que havia uma população de cobras ancestrais que eram venenosas. Estes foram separados quando as massas de terra se separaram.

Enquanto outros continentes têm atualmente vários tipos diferentes de cobras, as cobras da Austrália pertencem quase inteiramente a um grupo, chamado elapids . Estes são um grupo de cobras que injetam suas presas com veneno de presas ocas e fixas.

Outros continentes têm vários ancestrais que podem ou não ter sido venenosos, mas as 140 espécies de cobras terrestres e 30 marinhas da Austrália evoluíram de um ancestral venenoso .

Evolução

Imagine uma cobra que usa veneno para matar sua presa. Se todas as cobras tivessem veneno da mesma potência, elas só seriam capazes de matar presas de um certo tipo ou tamanho. Mas geralmente há uma diferença na força do veneno que cada cobra possui. Essa variedade é como as pessoas têm alturas diferentes ou pés de tamanhos diferentes.

Assim, a cobra com veneno um pouco mais potente será capaz de matar presas que outras cobras não podem. Ele será capaz de comer mais comida – o suficiente para sobreviver e se reproduzir, passando o potente veneno para seus filhos. Essas cobras seriam capazes de sobreviver melhor do que aquelas com veneno menos forte, então ter o veneno potente se torna cada vez mais comum. Isso é o que chamamos de processo de evolução .

cobra taipan costeira
A cobra taipan costeira. Stefan Seiden/Shutterstock

Como cada refeição conta, especialmente porque algumas cobras vivem em ambientes quentes e secos onde não há muitas presas, o veneno precisa ser extremamente eficaz para garantir que as presas não escapem ou prejudiquem as cobras. E à medida que as presas evoluem maneiras de combater os efeitos do veneno, as cobras evoluem maneiras de tornar seu veneno ainda mais potente.

É provável que a Austrália tenha os animais mais perigosos porque seus únicos ancestrais também eram perigosos, embora não tão potentes. No entanto, muito poucos animais australianos realmente causam mortes . Portanto, embora a Austrália tenha as espécies mais mortais do mundo, é improvável que você seja prejudicado por elas, especialmente porque elas só mordem humanos em legítima defesa.

The Conversation
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